Άρθρο

Maine Man: Η ιστορία του L.Lan Bean και της συντροφιάς του

top-leaderboard-όριο '>

Η L.L. Bean, η εταιρεία εξωτερικών ειδών που είναι γνωστή για τις ζεστές παντόφλες, τη φθορά της φανέλας και τους καταλόγους που προκαλούν νοσταλγία, παρέμεινε εκπληκτικά συναφής στα 100 χρόνια λειτουργίας της. Το αρχικό του Bean Boot έχει γίνει μια δήλωση μόδας στα τέλη του χρόνου, ενώ τα εργαλεία κάμπινγκ του παραμένουν τα πάντα για εκατομμύρια λάτρεις της υπαίθρου. Κάθε χρόνο, περισσότερα από τρία εκατομμύρια άτομα επισκέπτονται το κατάστημα ναυαρχίδων του L.L. Bean στο Freeport του Maine, βοηθώντας να τροφοδοτήσει τις ετήσιες πωλήσεις της εταιρείας με 1,6 δισεκατομμύρια δολάρια.

Και όλα ξεκίνησαν με έναν άντρα που ήταν κουρασμένος από βρεγμένα πόδια.

Leon Leonwood Bean - «L.L». σε όλους όσους τον γνώριζαν - ήταν ένας άπληστος κυνηγός και ψαράς που ποτέ δεν οραματίστηκε να διευθύνει μια επιχείρηση, πολύ λιγότερο μια εταιρεία πολλών εκατομμυρίων δολαρίων. Το μόνο που γνώριζε ήταν ότι είχε ένα επίμονο πρόβλημα: Κάθε φορά που πήγαινε με άλκες στο κυνήγι της ερημιάς του Μέιν, τα πόδια του βρέθηκαν. Δοκίμασε διαφορετικά ζευγάρια μπότες, αλλά το αποτέλεσμα ήταν το ίδιο κάθε φορά. Τελικά, αποφάσισε να κάνει κάτι γι 'αυτό.

Ο 40χρονος Bean, ο οποίος εγκατέλειψε το σχολείο μετά την όγδοη τάξη, ήταν ταξιδιώτης σταδιοδρομίας. Εργάστηκε σε ένα τοπικό κρεμώδες, πούλησε σαπούνι από πόρτα σε πόρτα, και αφού ο αδελφός του Otho άνοιξε ένα κατάστημα ξηρών ειδών, ο L. L. το διαχειρίζεται. Αλλά ο Bean δεν είχε ράψει ποτέ μια βελονιά στη ζωή του, και δεν είχε καμία εμπειρία να κατασκευάζει παπούτσια. Έτσι, πλήρωσε έναν τοπικό τσαγκάρη για να κάνει μια ειδική μπότα που έδεσε ένα δερμάτινο αστράγαλο στη βάση στα σκληρά καουτσούκ πυθμένα από γαλότσες. Ο Bean ονόμασε τη δημιουργία του το Maine Hunting Shoe.

bullcitydave μέσω Flickr // CC BY-NC-ND 2.0

Ο συνδυασμός μιας ανθεκτικής βάσης με μια ελαφρύτερη δομή στήριξης ήταν ιδανικός για τους κυνηγούς που χρειάστηκαν να περπατήσουν σε μεγάλες αποστάσεις μέσω αντίξοων συνθηκών. Και ήταν μια αρκετά πρωτότυπη ιδέα για τις αρχές του 1900. Αφού ολοκλήρωσε ένα επιτυχημένο ταξίδι κυνηγιού σε αυτά, ο Bean παρήγγειλε 100 ζευγάρια Maine Hunting Shoes.

Για να πουλήσει τα παπούτσια, συνέταξε ένα διαφημιστικό φυλλάδιο τοποθετώντας τον ως εξειδικευμένο outfitter:



Εκτός από το όπλο σας, τίποτα δεν είναι τόσο σημαντικό για τη στολή σας όσο τα υποδήματά σας. Δεν μπορείτε να περιμένετε επιτυχία να κυνηγάτε ελάφια ή άλκες αν τα πόδια σας δεν είναι σωστά ντυμένα. Το Maine Hunting Shoe έχει σχεδιαστεί από έναν κυνηγό που έχει καταπατήσει το δάσος Maine τα τελευταία 18 χρόνια. Είναι ελαφριά ως ένα ζευγάρι μοκασίνων με την προστασία των βαρέων μπότες κυνηγιού.

Το επόμενο βήμα του Bean ήταν ένα εγκεφαλικό επεισόδιο που, εκ των υστέρων, προέβλεπε τη μελλοντική του επιτυχία. Συγκεντρώνοντας όλα τα ονόματα και τις διευθύνσεις των κατόχων άδειας κυνηγιού του Μέιν, έστειλε το φυλλάδιο του σε όσους κατοικούσαν εκτός πολιτείας. Η σκέψη του: Αυτά τα άτομα ήταν πιο πιθανό να είναι αρχάριοι που χρειάζονται συμβουλές από ειδικούς. Σε λίγο, πούλησε τα πρώτα 100 ζευγάρια του.

Από έναν κατάλογο του 1943, μέσω eBay

Ωστόσο, το λαμπρό μάρκετινγκ της Bean θα ήταν ξινό, όταν άρχισαν να ξεχωρίζουν τα δερμάτινα και ελαστικά εξαρτήματα των μπότες. Ένας προς έναν, οι πελάτες τους έστειλαν πίσω τους τα παπούτσια Maine Hunting Shoes που ζητούσαν επιστροφή χρημάτων, ζητώντας επιστροφή χρημάτων. Το τελικό αποτέλεσμα ήταν 90 στα 100 ζεύγη - ένα καταστροφικό ποσοστό αποτυχίας για μια νέα επιχείρηση με περιορισμένους πόρους.

Χωρίς δέσμευση, ο Bean επέστρεψε τα χρήματα όλων, δανείστηκε 400 $, ταξίδεψε στη Βοστώνη και συναντήθηκε με εκπροσώπους από την εταιρεία Rubber των Ηνωμένων Πολιτειών, οι οποίοι του έδωσαν νέα πυθμένα που θα κρατούσαν καλύτερα τη ραφή. Μετά την επιστροφή στο Maine, η Bean δημιούργησε τις ενημερωμένες μπότες και έστειλε ζευγάρια στους προηγούμενους δυσαρεστημένους πελάτες, δωρεάν. Ήταν ενθουσιασμένοι.

Αυτή η εστίαση στην εξυπηρέτηση και την ποιότητα, υποστηριζόμενη από εγγύηση επιστροφής χρημάτων, θα αποτελέσει τη ραχοκοκαλιά της L.L. Bean, της εταιρείας. Αυτό ακούγεται σαν PR boilerplate, αλλά το 1912 πράγματα όπως η ασφάλεια των προϊόντων και η αξιοπιστία δεν ήταν εγγυημένα - και πλήρωσε μερίσματα για το μικροσκοπικό outfitter από το Freeport. Καθώς μεγαλώνει από στόμα σε στόμα, ο L.Lan Bean κέρδισε περισσότερους πελάτες, πολλοί από τους οποίους έγραψαν να ζητήσουν το νέο και βελτιωμένο Maine Hunting Shoe. Ο Bean έστειλε τις παραγγελίες και φρόντισε να εισέλθει σε ένα φυλλάδιο γεμάτο λαϊκούς τόνους που είχε γράψει για την αυξανόμενη γκάμα προϊόντων του, τα οποία περιελάμβαναν τσάντες με φερμουάρ, σακάκια, μοκασίνια και ψαρέματα.

Εκτός από τα αξιόπιστα προϊόντα, η L.L. Bean έλαβε ώθηση από την διευρυμένη Ταχυδρομική Υπηρεσία των ΗΠΑ, η οποία ξεκίνησε την υπηρεσία δεμάτων της στις αρχές του 1900. Το 1917, ο Bean δημιούργησε ένα εργοστάσιο και ένα κέντρο αποστολής πάνω από το ταχυδρομείο της πόλης. Με τη βοήθεια ενός άλλου αδελφού, Guy, ο οποίος ήταν ο τοπικός ταχυδρομικός διευθυντής, δημιούργησε ένα σύστημα αλεξίπτωτων και ανελκυστήρων που γρήγορα δρομολόγησαν τα δελτία παραγγελίας και τα πακέτα. Καθώς αυτές οι παραδόσεις επεκτάθηκαν σε βορειοανατολικά και σε όλη τη χώρα, το όνομα L.L. Bean έγινε συνώνυμο με την υπαίθρια περιπέτεια.

Από έναν κατάλογο του 1930, μέσω eBay

Ο Bean επωφελήθηκε επίσης από τον αυξανόμενο αριθμό ιδιοκτητών αυτοκινήτων, πολλοί από τους οποίους άρχισαν να οδηγούν στο Maine για ψάρεμα και οικογενειακές εκδρομές. Θα έκαναν μια ειδική στάση στον εκθεσιακό χώρο L.L. Bean, τοποθετημένος δίπλα στο εργοστάσιο, όπου συχνά βρίσκουν τον ευγενικό ιδρυτή της εταιρείας πρόθυμο να τους ντύσει για το ταξίδι τους.

Μερικές βασικές εγκρίσεις τροφοδότησαν περαιτέρω ανάπτυξη για την εταιρεία: Η εκστρατεία MacMillan Arctic Expedition του 1925 χρησιμοποίησε τις μπότες της και διασημότητες όπως ο Jack Dempsey και ο Babe Ruth ήταν συχνές πελάτες. Με την πάροδο του χρόνου, ονόματα όπως ο Franklin Roosevelt, ο John Wayne και ο Ernest Hemingway θα τραγουδούσαν τους επαίνους της εταιρείας. Αλλά ήταν ο L.Lan Bean ο άνθρωπος που καταλάμβανε την πρώτη επιτυχία της εταιρείας. Σύμφωνα με πολυάριθμους λογαριασμούς, ο Bean ήταν ένας γεννημένος πωλητής που διακρίθηκε στην οικοδόμηση σχέσεων με τους πελάτες του. Είχε επίσης τα χέρια του σε κάθε πτυχή της επιχείρησης. Δοκίμασε κάθε προϊόν τον εαυτό του, κάνοντας συχνά διαλείμματα για μεσημεριανό γεύμα για πεζοπορία και ψάρι χρησιμοποιώντας τα πιο πρόσφατα εργαλεία. Έλεγχε επίσης τα πάντα, από τα εμπορεύματα της εταιρείας έως τις παραγγελίες έως το σχεδιασμό και τη σύνταξη των εποχικών καταλόγων της εταιρείας.

Ο κατάλογος L.L. Bean, ο οποίος ξεκίνησε ως ένα απλό φυλλάδιο τεσσάρων σελίδων, γρήγορα εξελίχθηκε σε έναν οδηγό 51 σελίδων γεμάτο ρούχα, παπούτσια, αθλητικά είδη και έπιπλα σπιτιού. Όχι μόνο παρουσίαζε τα προς πώληση προϊόντα, αλλά μεταβίβασε την προσωπικότητα της εταιρείας, που ενσωματώθηκε από τον ίδιο τον Bean. 'Δεν είναι πλέον απαραίτητο να πειραματιστείτε με δεκάδες μύγες για να προσδιορίσετε τις λίγες που θα πιάσουν ψάρια', έγραψε σε έναν κατάλογο του 1927. «Το κάναμε αυτό πειραματισμό για εσάς». Φιλικοί, εξυπηρετικοί και λίγο εκκεντρικοί, οι κατάλογοι έκαναν τους ανθρώπους να αισθάνονται σαν να αγόραζαν από έναν αξιαγάπητο, ευχάριστο θείο και όχι από μια εταιρεία.

Κατάλογος φθινοπώρου 1943, μέσω eBay

Αυτός ο αξιαγάπητος θείος, ωστόσο, ήταν επίσης καταλαβαίνω επιχειρηματίας που απολάμβανε τον ρόλο του στην κορυφή. Στο βιβλίο τουL.L. Bean: Η δημιουργία μιας αμερικανικής εικόνας, Ο Leon Gorman, εγγονός του L.L. και πρώην επικεφαλής της εταιρείας, υπενθύμισε ένα στέλεχος άνθησης Bean που παρουσιάστηκε στο κατάστημα Freeport:

«Πάντα με εντυπωσίαζε ότι, κοντά στον σταθμό ταμιών του καταστήματος λιανικής, ο Λ. Λ. Είχε φτιάξει ένα μεγάλο επίσημο πορτρέτο του με ένα ριγέ κοστούμι. Ήταν ασυμβίβαστο μεταξύ όλων των χιονοπέδιλων, του ψαρέματος και του κυνηγετικού εργαλείου, καθώς και άλλων υπαίθριων ειδών - σίγουρα δεν ήταν η εικόνα που είχαν οι άνθρωποι αυτού του θείου της χώρας που έτρεχε μια μικρή λειτουργία καταλόγου στο δάσος του Μαίην'

Η αφοσίωση των πελατών συνέχισε την ανάπτυξη του L. Bean μέσω της κατάθλιψης. Μέχρι το 1937, η εταιρεία είχε φτάσει πάνω από 1 εκατομμύριο δολάρια σε ετήσιες πωλήσεις. Η υπηρεσία αλληλογραφίας διευρύνθηκε καθώς ο κατάλογος μεγάλωνε σε μέγεθος. Τώρα οι πελάτες μπορούσαν να αγοράσουν τα πάντα, από επαγγελματικά πουκάμισα και σακάκια από αχυρώνα έως μαχαίρια τσέπης και δακτυλίους με πάπια. Το 1942, ο L. L. ταξίδεψε στην Ουάσινγκτον, όπου συμβούλεψε τους στρατιωτικούς ηγέτες για ρούχα με κρύο καιρό. Η εταιρεία θα κατέληγε να παρέχει ειδικές μπότες γνωστές ως «shoepacs» στην πολεμική προσπάθεια. Μέχρι τη δεκαετία του 1950, ο L.Lan Bean είχε γίνει οικιακό όνομα.

Για χρόνια, η εταιρεία σημείωσε αύξηση πωλήσεων κατά 25% και υψηλότερη. Μέχρι το 1960, ωστόσο, αυτή η ανάπτυξη είχε επιβραδυνθεί σημαντικά. Ο διαγωνισμός είχε φτάσει τις τιμές και την ποιότητα των προϊόντων της L.L. Bean. Και η επέκταση των καταστημάτων λιανικής σε όλη τη χώρα προσέφερε μια πιο πρακτική εμπειρία αγοράς για τους καταναλωτές. Ο Bean, που μέχρι τώρα πλησίαζε 90 χρόνια και εξακολουθούσε να διευθύνει την εταιρεία, ήταν πίσω από τις εποχές που αφορούσε και τη μεταποίηση και το μάρκετινγκ. Το εργοστάσιό του στο Freeport ήταν μια σύγχυση αναποτελεσματικότητας και βασίστηκε σε ένα γηράσκον, εργατικό δυναμικό μερικής απασχόλησης που δεν συμβαδίζει με τον όγκο των παραγγελιών. Σε μια εποχή που η έντυπη και τηλεοπτική διαφήμιση εξελίχθηκε γρήγορα, η L. Bean δεν μπορούσε πλέον να βασίζεται στη σκληρή δουλειά και την λαϊκή έκκληση του ιδρυτή της να μετακινήσει το προϊόν.

Ο Bean θα παρέμενε ως επικεφαλής της εταιρείας μέχρι το θάνατό του το 1967, σε ηλικία 94 ετών. Εκείνη την εποχή, ο Gorman, πτυχιούχος Bowdoin και Naval Reservist, που ο Bean προσέλαβε το 1961 ως ταμίας, ανέλαβε, και έγινε μόνο το δεύτερο άτομο που ηγήθηκε μια επιχείρηση που ήταν άνω των 50 ετών.

απαλλάσσει τη ζάχαρη από τους λόξυγκες

Scott Thomas μέσω Flickr // CC BY-NC-ND 2.0

Η εταιρεία τελικά πλησίασε τους καιρούς. Η Gorman αύξησε τον διαφημιστικό προϋπολογισμό της L. Bean, έκανε τις τιμές της πιο ανταγωνιστικές, βελτίωσε τις εργοστασιακές της δραστηριότητες και επέκτεινε τις τοποθεσίες λιανικής σε όλα τα βορειοανατολικά. Αλλά κράτησε επίσης μεγάλο μέρος του αρχικού DNA που έδωσε στην L.L. Bean την ταυτότητά του, όπως ο κατάλογος και το κατάστημα Freeport, το οποίο διαθέτει ένα τεράστιο άγαλμα του διάσημου Maine Hunting Shoe του Bean (μέγεθος 451).

Για μια εταιρεία που υπερηφανεύεται για ακραία εξυπηρέτηση πελατών, έχουν ένα πλεονέκτημα που πολλές άλλες εταιρείες δεν μπορούν να ισχυριστούν: Το κατάστημα Freeport παραμένει ανοιχτό 24 ώρες την ημέρα, 365 ημέρες το χρόνο και ποτέ δεν κλειδώνει τις πόρτες του. Αυτή η πρακτική χρονολογείται από το 1951, όταν ο Bean, μετά από χρόνια ξυπνήσει ευχάριστα τις πρώτες ώρες για να εξοπλίσει κυνηγούς και ψαράδες (το κουδούνι του καταστήματος είχε μια πινακίδα πάνω του που έγραφε, «Ring μία φορά το λεπτό έως ότου εμφανιστεί ο υπάλληλος»), αποφάσισε να διατηρήστε την πρίζα ανοιχτή όλες τις ώρες.

Τα τελευταία 65 χρόνια, το κατάστημα Freeport παρέμεινε συνεχώς ανοιχτό, με μία εξαίρεση: 5 Φεβρουαρίου 1967, την ημέρα της κηδείας του L.L. Bean.